Por qué la vida extraterrestre puede ser más improbable de lo que los científicos pensaban

Fósforo

El Fósforo es un elemento esencial para la vida.

Fósforo

Vida extra-terrestre.

El hecho de que haya suficiente Fósforo para que la vida comience en la Tierra podría haber sido una cuestión de suerte, sugieren nuevos hallazgos.

De acuerdo con las nuevas observaciones de la Nebulosa del Cangrejo, los restos de una estrella explosiva vista por primera vez por astrónomos chinos en 1054, presentaron el 5 de abril en la Semana Europea de Astronomía y Ciencia Espacial en Liverpool, Inglaterra, la abundancia y distribución de Fósforo en la Milky Way galaxy puede ser más aleatorio de lo que los científicos pensaban anteriormente. Como tal, algunos lugares en la galaxia pueden no tener suficiente Fósforo para sustentar la vida, incluso si albergan exoplanetas hospitalarios, según los investigadores.

La mayor parte del Fósforo del universo se creó durante los últimos suspiros de las estrellas masivas agonizantes o durante una supernova, cuando tal estrella agota su combustible y explota. El Fósforo es difícil de observar, y solo en 2013 los astrónomos hicieron las primeras mediciones del elemento en una explosión estelar, en los tenues restos de una supernova llamada Cassiopeia A. Sorprendentemente, encontraron hasta 100 veces más Fósforo que lo que se observa en el resto de la Vía Láctea.

Pero eso podría haber sido un caso atípico. Recientemente, los astrónomos Jane Greaves y Phil Cigan de la Universidad de Cardiff en el Reino Unido apuntaron el Telescopio William Herschel en las Islas Canarias hacia la Nebulosa del Cangrejo, ubicada a unos 6.500 años luz de distancia. Los datos preliminares, analizados hace apenas dos semanas, muestran una cantidad de Fósforo más similar a los valores encontrados en el gas y polvo interestelar de la Vía Láctea, una miseria en comparación con la abundancia en Cassiopeia A. (Los hallazgos aún no se han presentado a una revista revisada por pares.)

“No es algo garantizado tener abundante Fósforo en todas partes, listo para la cosecha”, dijo Cigan a Live Science. “Parece que la suerte juega un papel más importante en esto”.

Parte de esa suerte puede reducirse a tamaño. La estrella que creó Cassiopeia A es aproximadamente el doble de masiva que la que creó la Nebulosa del Cangrejo. Una estrella más masiva podría haber generado diferentes reacciones que producen más Fósforo, dijeron los investigadores.

Si la producción de Fósforo varía ampliamente a través de la galaxia, también lo haría la probabilidad de vida en otros planetas. Incluso si un planeta tuviera todas las demás condiciones requeridas para la habitabilidad, aún podría estar privado de vida porque se formó donde había una escasez de Fósforo, dijeron los investigadores.

Pero las observaciones son aún preliminares; los astrónomos solo pudieron medir partes de la nebulosa antes que las nubes y una tormenta de nieve estropeó el resto de su recorrido de observación. Aún así, dijo Cigan, los datos que tienen muestran significativamente menos Fósforo en la Nebulosa del Cangrejo que en Cassiopeia A.

Los investigadores han solicitado utilizar el telescopio Herschel para estudiar el resto de la nebulosa. El análisis futuro también incluirá comparaciones con modelos de computadora, dijo Cigan.

En última instancia, los astrónomos necesitarán medir el Fósforo en otros remanentes de supernova en todo el cosmos, dijo Cigan. “Realmente queremos ver cómo se está extendiendo desde los restos de supernova y volviendo a caer en el medio interestelar: esa es la clave”.

Fuente: Haz click aquí.

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