La NASA quiere cambiar la manera en que pensamos sobre la zona habitable

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Zona habitable, NASA cambia la manera en que pensamos sobre esto

“Hay grandes posibilidades para expandir la zona habitable más allá de nuestras anteojeras tradicionales en esa visión donde está la Tierra o nada”.

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Esa es la Dra. Cynthia Phillips, geóloga planetaria del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Actualmente está trabajando en una misión para estudiar Europa, una de las lunas heladas de Júpiter con un océano subterráneo. Júpiter -y, por asociación, Europa- está fuera de la “zona habitable”, los astrónomos han utilizado durante años para determinar si un planeta puede sostener agua líquida, un importante precursor de la vida. Pero en opinión de Phillips, estar fuera de esta zona no significa automáticamente que la luna o el planeta carezcan de vida.

En SXSW, Phillips y un panel de científicos de la NASA discutieron cómo se están acercando a la búsqueda de vida extraterrestre dentro de nuestro propio sistema solar y más allá, y resulta que no necesariamente buscan otra Tierra.

“Nuestro sistema solar es solo un ejemplo, pero existe una gran diversidad de sistemas que no se parecen en nada a la Tierra”, dijo Phillips. “No hemos encontrado ningún planeta que sea como la Tierra todavía, y por supuesto es difícil encontrar las Tierras porque son relativamente pequeñas”.

Uno de los descubrimientos más emocionantes de los últimos años fue el sistema TRAPPIST-1, un grupo de siete planetas del tamaño de la Tierra que dan vueltas alrededor de una estrella enana roja a 40 años luz de distancia. Las esperanzas de encontrar vida en estos planetas se desvanecieron en julio de 2017 después de que dos estudios del Centro Harvard-Smithsonian para Astrofísica concluyeran que la enana roja era demasiado tenue y fría como para soportar ecosistemas parecidos a la Tierra. La zona habitable, en este caso, estaba mucho más cerca de la estrella que la Tierra respecto del Sol, aumentando la cantidad de radiación UV en estos planetas a un nivel inhabitable.

Al menos, inhabitable según los estándares de la Tierra. En diciembre, un estudio publicado en arXiV.org propuso la idea de que la “zona habitable” era un criterio de búsqueda demasiado restringido cuando se buscaba vida extraterrestre. Los investigadores fueron tan probables, si no más, para encontrar vida en planetas congelados con océanos subsuperficiales, según los autores del estudio. Esa vida, por supuesto, puede no parecerse mucho a los organismos en la Tierra.

En SXSW, la Dra. Tiffany Kataria amplió esta idea. No solo deberían los científicos estar mirando la superficie de los planetas gélidos, argumentó, sino en los misterios de abajo. El calentamiento de las mareas es clave aquí: este proceso calienta el interior de un planeta o luna a través de la fricción que se acumula cuando orbita un sol o un planeta. Por ejemplo, Io, una de las lunas de Saturno, tiene cientos de volcanes producidos por el calentamiento de las mareas. Es posible que este proceso orbital pueda producir agua líquida, un precursor de la vida, bajo la superficie de Io y otras lunas heladas o planetas.

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“Realmente necesitamos revisar cómo se ve esa construcción”, dijo Kataria. “Hemos dicho que la zona habitable está definida clásicamente por este rígido [conjunto de reglas], pero si miramos a nuestra propia Tierra, hay muchas condiciones diferentes que contribuyen a la vida, y la vida puede persistir en ausencia de algunos de esos criterios”.

Su compañero panelista, el Dr. Morgan L. Cable, estuvo de acuerdo. “Y eso sigue considerando la vida tal como la conocemos”, dijo. “Hay muchas otras cosas que son líquidos que podrían albergar algún tipo de bioquímica única”. Cosas como el metano líquido, el amoníaco líquido o el dióxido de carbono líquido, por ejemplo, estos líquidos no necesariamente podrían sostener la vida similar a la Tierra, pero eso no significa que carezcan de nuevos organismos.
“El mundo está abierto de par en par, el universo está muy abierto, en términos de dónde podríamos mirar”, dijo Cable.

Después del panel, Phillips enfatizó la idea de que los humanos no pueden permitir que sus propias experiencias basadas en la Tierra sesguen las posibilidades científicas. La zona habitable no es una regla rígida para encontrar vida; es simplemente una base conocida y comprobable. Lo que es más interesante, tal vez, son los criterios no comprobados, aún no observados, para mantener la vida fuera de la Tierra.

“La gran diversidad de mundos significa que no podemos ser parciales”, dijo. “No podemos simplemente mirar, OK, aquí está la Tierra, así es como se ve la Tierra, estamos buscando exactamente esto. Tenemos que ser mucho más creativos”.

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